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What works well for community projects – wikis, blogs, forums, cms, IRC

I guess in any project – open software, hardware, content –  there are established working models and processes, that develop over time and help everyone involved to get things done.  Those processes need to be explained and communicated to newbies taking time and adding overhead to volunteer projects. Tasks not everyone is interested in as experience also shows that not all newbies stick with projects. So, what to do? 

A way to reduce overhead explaining newbies how to involve is to stick to established channels, standard collaboration tools and work processes. Forums, wikis, content management systems, IRC channels, mailing lists are all great tools, but when does a wiki make sense for a project? When do forums, IRC and mailing lists all make sense?

Generally saying my experience is that projects that are more focused on technology and with lots of developers tend to do good with mailing lists, IRC and sometimes forums. Wikis and website documentation works much better, if you have people who can actually invest time in creating and updating content. Documentation is a weak point of many software projects as it is not always fun and takes time. For most developers it is much cooler to develop a new feature, than to write a document about it, but if you have people who would like to support other areas, but cannot code, then go for it. Maybe even start a documentation team.

Project blogs work well if the project team is not too big, as people seem to be somehow feel attached to a project to blog. It works well for projects with real “core people” and are small or midsized. On the other hand if the project is very big, the question arises who has the right to write on the blog? Or, who will actually write something, if the community is diverse and dispersed?

Of course there could be projects where things are different, but the above is how it works in my experience.

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The Asian Free and Open Source Community

During my work as a FOSS business matchmaker in Asia for FOSS Bridge and other projects in the last two years I met many fantastic people doing amazing things with free and open source software. Yes, there is a vibrant free and open source community in Asia. I have done a few interviews and talks and will be publishing more of that step by step. I had a talk at the Berlin Webmontag a few days ago about business opportunities with free and open source technologies in Asia. The slides (in German) give some ideas about this.

Community First!

The current release of MySQL shows the problems free and open source software projects face that put business first and community second. Michael “Monty” Widenius critizes in his Blog the current developement model of MySQL and recommends not to use the current release 5.1 of the database system.

The reason I am asking you to be very cautious about MySQL 5.1 is that there are still many known and unknown fatal bugs in the new features that are still not addressed.

Monty points out problems stemming from having a company taking the lead in the development of a free software system - cause they need something to sell fast. In this article I am supporting the view of Monty and discuss his views in regards to Freifunk and LXDE. I believe communities must take the lead in order to make and keep a project on the bleeding edge, however, we should work together with companies (like FON.com for Freifunk or ASUS for LXDE) and exchange resources. Both can profit. In the end open and free community projects are all about cooperation.

In his blog entry Monty gives some reasons why the MySQL development department again got a quality problem with the release. Problems are ranging from the fact that MySQL 5.1 was declared a release candidate to early (because of commercial reasons), to focussing too much on new features rather than on quality (because of commercial reasons), to involving developers that are not experienced in developing database systems (Mario: Maybe because they do not come from the community?), to not keeping the development open for testing and participation of the community and more.

As I said in my talk at the MySQL users conference, I think it’s time to seriously review how the MySQL server is being developed and change the development model to be more like Drizzle and PostgreSQL where the community has a driving role in what gets done! (http://monty-says.blogspot.com/2008/11/oops-we-did-it-again-mysql-51-rel...)

What can we learn for the free software and other open source projects here? The consequences are clear. Projects that want to stay on the bleeding edge of technology with quality code and widespread support must put the community first.

In the projects I participate - e.g. freifunk, LXDE, FOSS Bridge - I always work hard to bring the community together, make the community grow and keep and foster it. And this is not always easy. There are different expectations of people involved, different goals and outside circumstances change and have positive and negative effects.

For example, even though the Freifunk community was in the spotlight many times in the last two years, it seemed somehow stagnating. We had put a lot of resources to rebuild the website and foster more exchange, but with the broader availability of broadband in some districts in Berlin for example the motivation of people to participate to get constant Internet access became less. Additionally new business models seemed to draw people away from freifunk to something that seemed easier to use and offer many things similar to Freifunk. However Freifunk is more than mere exchange of free Internet access. The idea of Freifunk is to build a local network - the public space in cyberspace, but we did not have the tools easy enough giving everyone the chance to build the local network with the limited resources, especially time!, that people have.. but we are getting there with simpler software and easier to use devices.

FON.com received different reactions in the core groups of the global Freifunk community when it started, ranging from refusing any connection with FON to trying to ignoring it. Some welcomed FON and their involvement. FON pays some of the core OpenWRT developers which is the base of the Freifunk Firmware and it offers new hardware, that can also be used by the Freifunk community. Personally I do not mind working together with FON. As I see it, we have to be pragmatic and everyone has to make a living and the Freifunk community could profit from the involvement of FON and other companies. I would like the decision if people from the community work for and with FON left to the person him/herself. At a recent meeting in Berlin, I have discussed this a bit with Martin Varsavsky. Martin actually asked me how FON could work together more with the Freifunk community.

We should be clear here though. FON and Freifunk are two very different things. FON is a company that labels its participants (actually its customers) community. Freifunk is a community with many different people - students, engineers, scientists, free and open source activists, people who want Internet, people who want a truly free network, people using it for their business, people working for development cooperation and so on. People have different motivations to participate in Freifunk - interest for technology and development, Internet access, interest in new ideas and projects, inspired by idea of freedom, a way to make a living. These people would not participate if Freifunk was a commercial operation. I remember the saying of some ¨Money destroys the community¨. It is formulated in this regard, I believe.

Still, we should not be absolute here - meaning - we should acquire resources and money for the community -> for conferences, events, hardware for developers, funding for projects etc.. Based on my experience of the last years, communities need resources. We should study successful models of communities that have achieved to channel resources to the people really working on it. Associations, Foundations and similar organisations are very helpful here as they keep things transparent and offer newcomers entry points. Also companies that would like to support projects have it easier to talk to someone from the community if there is a working organisation set up.

During recent months I have seen more activity in the Freifunk community again. With the new OpenWRT Firmware Freifunk will have many features which we want for years. I am always talking about the fantastic things we can do in local networks - new usage cases and sharing of content in your local environment, community radio in schools, universities or simply your backyard. Local networks are different to the Internet as cinema to TV. Felix Fietkau and John have presented a development version of OpenWRT to a group in Berlin recently. The new OpenWRT will offer plugins that will let us store content directly on the nodes. With router devices offering USB connections now everyone can have their small webserver at home. We can have a local Web 2.0. With devices connected to sensors like thermometers we can have live feeds from all over the city, the country and worldwide. I do not want this local Web 2.0 called after a company, a device or anything else. We call this FREIFUNK. A global local = glocal network open to everyone - to the public and to companies.

Companies are always welcome to join development and focus on their business models. However, Open Source, Open Infrastructure and Free Software Projects like Freifunk and LXDE or Open Content projects like Wikipedia have a roadmap that is following long term goals instead of short term profitability. And people are engaging here not just for monetary reasons, they have much broader motivations and they are inspired by the freedom the communities offer. This is why communities are more powerful. Companies simply cannot compete with this in terms of human resources and motivation. In order to grow and sustain free and open projects and the communities though we need to work together in our different fields and we need companies that engage and support the communities.

Liferay: CEO Bryan Cheung provides some insights to current developments

Liferays CEO Bryan Cheung offers insights into its business. Liferay has hit 1 Millions downloads in the forth quarter of 2007 and currently employs 55 people worldwide.

Google Video: http://video.google.com/videoplay?docid=-8314322112100513065

Mario: What can I do with Liferay?

Bryan: You can do blogs, wikis, message boards, document library, web publishing, more traditional things like having an intranet or extranet . You can do e-commerce. I think the key difference from just having standard litte blog or message board is, it is community based. So you have different groups of people that have a message board.

Mario: About your business case. How do earn money?

Bryan: Some of the major revenue sources are professional services, professional support, sort of providing insurance for large enterprises, that want someone to call if something goes wrong and then things like training. We also do performance tuning as well as partnerships with other businesses...

....

Mario: Why did you actually start as an open source company? Why did you take that decision?

Bryan: ... Looking back, we do agree very much with the philosophy and we do think that software development in the future an increasing percentage of it will be done in open source fashion. The way we started the business and the project was very grassroot and so having an open source development philosophy meant getting a lot of development and systems from the community. It has worked out very well for us.

Liferay LogoLiferay, Inc. is a professional open-source company that provides free documentation and paid professional service to users of its software. Mainly focused on enterprise portal technology, the company was founded in 2000 by Brian Chan and currently has its headquarters in Los Angeles, CA. Liferay was created in 2000 by Chief Software Architect Brian Chan to provide a enterprise portal solution for non-profit organizations. In 2006, the company was incorporated under the name Liferay, Inc., formalized its Germany subsidiary Liferay GmbH and named as its new CEO Bryan Cheung, the company's former Director of Business Development. In 2007, the company opened a new Asian headquarters in Dalian, China. ... In July 2007, they announced a partnership with ICEsoft Technologies for developing AJAX technology for their enterprise portal software. In January 2008, the company hired the lead engineer for jQuery UI, Paul Bakaus, to exclusively work full-time on the JavaScript library. (Version 2 April 2008, 18:33, http://en.wikipedia.org/wiki/Liferay)

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A world where everything is free

Imagine a world, where everything is free. Impossible? Right now people all over the world are working on this idea. They want to create a world where you can instantly have access to free content like free music, videos or texts, free software like free operating systems, programs, computer games and even powerful search engines, free hardware like plans for computer chips and free infrastructure like local wireless mesh networks.

1983 Richard Stallman launched the GNU Project, 1996 Linus Torvalds started Linux, 1997 started Slashdot, 1999 Indymedia was started, in 2000 the first freifunk enthusiasts started experimenting in London and Berlin, in January 2001 Wikipedia went online, in July 2001 the P2P-Network BitTorrent was set up, the development of the free search engine Nutch began 2002 and the P2P search engine Yacy was first tested 2004. These are examples of projects of people who started to create free and open structures – of people who create free layers for everyone to use.

How is this possible? Why do people do this? How can they afford to work like that?

The ideas behind setting up free layers are ground shaping. They include a complete cultural and civilizational change of how we behave, work, communicate and live together. The idea behind is a new social contract where you give freely and receive freely. These people simply have fun by doing what they are doing and additionally their motivation is to do good like for example to educate and help others.

The surprise is that this system is working as a real economic system – a sharing economy, where everyone wins. What you get is always more than what you give. This is especially true in the free software community, where a person puts his work into a software program and in exchange gets back the work of sometimes hundreds of programmers, who worked on other parts of the software. This example was famously made by Rishab Ayer Ghosh: You give one hour and you get back the work of hundreds or thousands of hours of programmers around the world. It is a point where you always get back more than you give – a real win-win-situation.

Of course this example cannot be transferred exactly to the “world of things”. When you have one apple and you share it with someone, you will only have half an apple. However in a world where technology is the driving force of the economy, the knowledge of how to produce something becomes often much more valuable than the availability of natural resources which can be delivered easily anywhere in today’s world.

And in fact what we can observe is that besides the production of free software (e.g. Linux) and free content (e.g. Wikipedia) people begin to exchange knowledge of how to actually make and manipulate things like computer chips or wireless routers as well – driven by the ideas of free sharing and its personal profits or because they simply want to gain experience, get feedback or to have fun.

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Freifunk: Jetzt Umschalten! Vom Konsumieren zum Selbermachen!

Zum Freifunk-Community-Weekend kamen am Wochenende Freifunk-Enthusiasten aus ganz Europa in die C-Base nach Berlin, unter ihnen auch Stefan aus Zuzwil in St. Gallen. Er wollte sich vor allem über die Erfahrungen informieren, die andere beim Aufbau von Freifunk-Netzen gesammelt haben. Ich sprach mit ihm über seinen Besuch bei den Freifunkern in Berlin, seine Motivation für den Aufbau eines lokalen Freifunknetzes in Zuzwil und die Philosophie hinter Freifunk.

Mario: Gruezi Stefan!
Stefan: Hallo!

Mario: Warum bist du nach Berlin gekommen? Nur wegen des Freifunk-Community-Weekends?
Stefan: Ja, das ist richtig. Ich bin vor allem zum Erfahrungsaustausch hergekommen. Mich interessiert einerseits die technische Seite, andererseits die philosophische Seite von freien Netzwerken. Beim technischen Aspekt interessiert mich zum Beispiel das Antennenbauen. Wie funktioniert das? Was für Antennen gibt es? …die verschiedenen Typen. Ja, mir macht das Spaß das selber zu bauen und da habe ich gedacht, ich komme einfach her.

Mario: Was ist für dich das Spannende am Freifunk-Projekt?
Stefan: Das Umschalten vom Konsumieren zum Selbermachen. Die Freifunk-Software ist zum Beispiel Open Source, also quelloffen und unter einer freien Lizenz. Daher kann man bei Freifunk alles abändern und seinen Bedürfnissen und lokalen Bedingungen anpassen.
Freifunk das bedeutet - eine Gemeinschaft baut ein freies Netz auf, wo die Gemeinschaft miteinander kommunizieren kann - ganz unabhängig von kommerziellen Interessen. Es geht darum, dass die Einzelpersonen nicht wie Konsumenten behandelt werden und sich wie passive Konsumenten verhalten, sondern sie können aktiv daran teilnehmen.
Und bei dem Treffen hier in Berlin ist für mich auch das Spannende, wie die Idee von Freifunk von den Gruppen überall in Europa umgesetzt wird. Das passiert ganz verschieden. In jedem Projekt wird die Idee etwas anders angewendet. Das rührt daher, dass die Motivation ein Freifunk-Netz aufzubauen in verschiedenen Orten unterschiedlich ist. Freifunk dient zum Beispiel oft vor allem dazu Internet in Gebieten zu verteilen, wo kein Breitbandanschluss vorhanden ist. Doch der Community-Gedanke des lokalen Netzwerks tritt immer stärker in den Vordergrund. Und diese Idee einer freien Community ist für mich am interessantesten. Denn, in der Schweiz - da haben wir auch fast alle Breitbandzugang.

Mario: Hm, verstehe, und was kann man jetzt in so einem freien Netz machen?
Stefan: Ja, theoretisch ist es alles denkbar. Man kann alle möglichen Daten tauschen, Dienste anbieten, zum Beispiel freies Voice over IP… also sozusagen über den Computer telefonieren, freies Radio, Netzwerkspiele, Peer-to-Peer-Transfer und so weiter. Als praktisches Beispiel: Ich könnte mir vorstellen, dass zum Beispiel eine kleine unbekannte Band ihre Musik über das Netzwerk zum Hören zur Verfügung stellt.

Mario: Ok, aber was ist da der Unterschied zum Internet? Das geht doch heute schon im Internet.
Stefan: Das stimmt! Ein guter Punkt! Ja. Aber im Internet ist man darauf angewiesen, dass eine große Firma die Infrastruktur zur Verfügung stellt und ihre Dienste anbietet. Bei Freifunk kann jeder selber Mitmachen. Jeder Teilnehmer ist quasi Teil eines Ganzen. Und das Netzwerk gehört den Menschen, die daran teilnehmen. Somit können sie auch selbst aktiv bestimmen, was sie mit diesem Netzwerk machen. Wenn Sie den Wunsch haben einen Dienst zu nutzen oder anzubieten, müssen sie zum Beispiel nicht darauf warten, dass ihnen eine Firma ein Produkt anbietet. Wenn sie über das Wissen verfügen, können sie selbst jede Art von Diensten einführen. Zudem sind Freifunk-Netze an sich unabhängig vom Internet. In dem Sinne sind sie auch ausfallsicherer, denn wenn etwas einmal nicht funktioniert, muss man nicht warten bis die Firma kommt, sondern man kann es selbst machen oder sich von jemanden im Netzwerk helfen lassen. Das setzt natürlich aktive Nutzer und eine Philosophie der Nachbarschaftshilfe voraus.

Mario: Was benötigt man eigentlich um mitzumachen?
Stefan: Um mitzumachen benötigt man schon ein paar Sachen – einen Access Point, dann die Freifunk-Software und das Wissen zur Konfiguration. Es ist auf einigen Gebieten noch ein Experiment, aber es wird immer einfacher und es läuft bereits. Ja, es funktioniert! Um mitzumachen ist es, denke ich, aber am wichtigsten ein Interesse zu haben und im Kopf eine Entscheidung zu fällen: Nicht nur ein passiver Konsument zu sein, sondern ein aktiver Teilnehmer.

Mario: Wie weit seid ihr in Zuzwil mit eurem Freifunk-Netz?
Stefan: Ja, wir stehen noch ganz am Anfang. Ich bin der Erste, aber es gibt bereits zwei weitere Interessenten in meiner Nachbarschaft. Wir wohnen in einem kleinen Dorf und auch die Topologie in der Schweiz ist ganz anders als zum Beispiel in Berlin. Trotzdem jetzt geht es los!

Mario: Und was denkst du, wie wird es allgemein mit der europaweiten Freifunk-Community weitergehen? Was kannst du dir vorstellen?
Stefan: Ich kann mir vorstellen, dass man die verschiedenen Funkwolken über das Internet miteinander verbindet - zum Beispiel die Berliner „Freifunkwolke“ mit Leipzig, St. Gallen und Brüssel. Dann wären die interessierten Leute schon einmal näher zusammen. Das wäre ein weiterer Schritt zur Verbindung der europäischen Community. Daraus könnte sich eine eigene Netzkultur ganz unabhängig vom kommerziellen Internet bilden.

Mario: Ja! Ich bin gespannt! Klingt spannend! Danke für das Interview, Stefan!
Stefan: Kein Ursache. Danke auch.

 


Die Website der Community in St.Gallen: http://fuerstenland-wireless.net/

Berliner Wikipedia-Stammtisch in der C-Base: Vereinsthemen, Rechtsfragen, ein Nacktfoto und eine wissenschaftliche Arbeit

Jeden dritten Sonntag im Monat trifft sich die Berliner Wikipedia-Community in der C-Base ganz in der Nähe der U- und S-Bahnstation Jannowitzbrücke. Eine gute Gelegenheit die engagiertesten Wikipedianer einmal persönlich kennen zu lernen oder die neuesten Wikipedia-News aus erster Hand zu erfahren. Und so bin ich am 15. Januar 2006 auch mal wieder dabei.

Freifunk in Berlin – Wenn ich mit meinem „Schleppi“… (offene Netzwerke)

Wenn ich mit meinem Laptop (oder auch Schläpptop wie es sich im Berlingua mittlerweile immer mehr durchsetzt) unterwegs bin, sehe ich immer häufiger offene drahtlose Netzwerke über die ich mich einfach so in das Internet einwählen kann. Ein Name der auf meinem Display in den verschiedensten Ecken der Stadt immer wieder auftaucht ist Freifunk – in meiner Lieblingsbar in der Kopenhagener Straße genauso, wie bei Jing im Studentenwohnheim am Ostbahnhof oder im Sommer auf dem Boxhagener Platz.

www.freifunk.net: Die Idee von Freifunk basiert auf Internetzugängen, die von privaten Teilnehmern in der Stadt zur Verfügung gestellt werden sollen, wodurch sich ein freies Bürgernetz bildet, dass sich nach und nach über die ganze Stadt erstreckt.

Super Idee, denn so kann ich ja überall in der Stadt ins Internet! Doch ganz so einfach geht der Login bei Freifunk nicht. Denn, bei Freifunk handelt es sich um ein Netzwerk und nicht nur um einen einzelnen Zugangspunkt. Ein derartiges vermaschtes Netzwerk erfordert eigene Protokolle und Software. Auf den Websites der Freifunk Community steht diese Software jedem frei und kostenlos zur Verfügung und wird von Enthusiasten, die sich hauptsächlich um den Entwickler Sven Ola scharen, stetig weiterentwickelt. Sie beinhaltet Programme für Access Points die drahtlosen Internetzugang im Freifunk-Netzwerk bereitstellen auf der einen Seite und auf der anderen Seite ein Programm, das auf dem eigenen Computer läuft und jedem die Teilnahme im Netzwerk ermöglicht.

Bevor ich mich einloggen konnte, benötigte ich auch noch eine eindeutige Kennung für meinen Computer, eine IP-Adresse. Um diese zu erhalten, erstellt man auf dem Portal der Berliner Freifunker, das die IP-Adressen verwaltet, ein Konto und beantragt diese unter dem Stichwort IP-Vergabe. Die ersten Schritte sind getan! Nachdem die Software installiert ist, wird die IP-Nummer eingetragen. Es funktioniert wirklich! Super!

Na ja, zu manchen Orten und zu manchen Zeiten kann es dennoch schwierig sein eine stabile Verbindung zum Internet herzustellen. Denn, die Sache kann natürlich nur funktionieren, solange es auch genug Leute gibt, die ihren Internetzugang zur Verfügung stellen und nicht nur Leute, die das Netzwerk lediglich als kostenlose Alternative für ihren Internetzugang nutzen.

In Stadtteilen wie in Friedrichshain, Kreuzberg, Mitte und Prenzlauer Berg wird an manchen Ecken schon eine gute Netzwerkdichte erreicht, aber um ein stadtweites Bürgernetz aufzubauen, bedarf es noch einiger Arbeit, vor allem wahrscheinlich Überzeugungsarbeit, und dem Engagement vieler weiterer Mitstreiter, … aber das Projekt ist „work in progress“. Also, bin ich für die Zukunft gespannt.

In der Zwischenzeit habe ich mein WLAN, mein drahtlosen Internetzugang, zu Hause erst einmal so konfiguriert, dass auch Leute, die die Freifunk-Software noch nicht nutzen bei mir online gehen können. Freifunk habe ich sie trotzdem genannt – damit man bescheid weiß, dass mein Heimnetz offen ist und weil die Idee der Freifunker einfach Klasse ist!

Detaillierte Anleitungen zum Mitmachen gibt es auf den verschiedenen Websites der Freifunker. Einmal pro Woche trifft sich die Community zudem in der C-Base in der Nähe der Jannowitzbrücke. Auch neue Mitstreiter und Interessierte sind dort immer willkommen.

„Jeden Mittwoch kann man in der c-base in der Rungestrasse 20 in Berlin alles lernen was man zur Teilnahme am olsrexperiment braucht - vom Antennenbau bis zur Accesspointkonfiguration.“ (olsrexperiment.de)

 

 

Freifunk-Videos: Flo Fleissig a.k. floflei6 präsentiert Freifunk

Freifunk auf dem Dach (Folge 1)

Freifunk in der Box (Folge 2)

Ich brat' mir 'ne Freifunkantenne (Folge 3)


 

 

Freifunk im Internet

Freifunk Initiative, http://www.freifunk.net
OLSR Experiment, http://olsrexperiment.de
Freifunk-Software für Access Points: http://sourceforge.net/projects/ff-firmware
Berliner Freifunk-Mailingliste: https://www.olsrexperiment.de/cgi-bin/mailman/listinfo/berlin
IP-Verwaltung: http://olsrexperiment.de/index.php?option=com_ipvergabe&Itemid=65

 

Weitere Berliner WLAN-Seiten

RetroNet Berlin, http://www.retroberlin.de
WLAN Hohenschönhausen & Weißensee, http://www.wlanhsh.de
Kuhfunk in Berlin, https://wiki.in-berlin.de/twiki/bin/view/Kuhfunk

 

Weitere Links zum Thema

Telepolis: Freie drahtlose Bürgernetze, Teil 1, http://www.heise.de/tp/r4/artikel/12/12554/1.html
Telepolis: Freie drahtlose Bürgernetze, Teil 2: Consume - der kollektive Verbrauch von Bandbreite Free, http://www.heise.de/tp/r4/artikel/12/12633/1.html
Networks Community, http://www.freenetworks.org

 

 

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